Histórico: esta es la primera imagen del agujero negro supermasivo que está en el corazón de la Vía Láctea

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Científicos revelaron este jueves la primera imagen del agujero negro que se encuentra en el centro de la Vía Láctea. Se trata de un cuerpo del espacio de masa grande y poco volumen que absorbe cualquier materia o energía situada en su campo de acción, incluida la luz, que no se puede escapar de su fuerza de atracción. Esto impide que pueda ser observado y examinado directamente por su densidad y fuerza de gravedad tan poderosa. Pero sí se puede detectar la materia que circula a su alrededor, antes de ser engullida.

La colaboración, un proyecto conocido como EHT (Event Horizon Telescope) presentó, en varias conferencias de prensa simultáneas, la “silueta” del agujero negro Saggitarius A* sobre un disco luminoso de materia, tres años después de haber obtenido la de otro similar en la galaxia M87.

Esa imagen es similar a la del gigantesco agujero negro de la lejana galaxia M87, mucho mayor que la Via Láctea y que el EHT difundió en 2019.

Los científicos creen que esto prueba que los mismos principios de física operan en el corazón de dos sistemas de tamaño muy diferentes.

Los agujeros negros son denominados estelares cuando tienen la masa equivalente al triple del Sol, y son catalogados supermasivos cuando su masa equivale a miles, o incluso miles de millones de soles.Imágenes que muestran estrellas orbitando muy cerca de Sagitario A*, el agujero negro supermasivo en el corazón de la Vía Láctea. EFE/ESO/Gravity collaboration/Foto cedida
Imágenes que muestran estrellas orbitando muy cerca de Sagitario A*, el agujero negro supermasivo en el corazón de la Vía Láctea. EFE/ESO/Gravity collaboration/Foto cedida

Sagittarius A* (Sgr A*) fue bautizado así tras ser detectado en la dirección de la constelación de Sagitario. Tiene una masa de unos cuatro millones de soles y se halla a unos 27.000 años luz (9.5 trillones de km) de la Tierra.

Su existencia se sospechaba desde 1974, al ser detectada una fuente de radio inhabitual en el centro de la galaxia. En los años 1990 varios astrofísicos confirmaron la presencia de un objeto compacto supermasivo en ese lugar, lo que les supuso un Premio Nobel de Física en 2020. La imagen que ha sido revelada este jueves representa la primera prueba visual de ese objeto.

El EHT es una red internacional de ocho observatorios radioastrónomicos, entre ellos uno situado en Sierra Nevada (España) y otro en el desierto de Atacama (Chile). En 2019 el equipo logró la imagen, histórica, del agujero negro supermasivo de M87, equivalente a seis mil millones de masas solares y ubicado a 55 millones de años luz.

El Sgr A+ representa por lo tanto un “peso pluma” en comparación. ”Tenemos dos tipos de galaxias completamente diferentes y dos masas de agujeros negros muy diferentes, pero al examinar sus bordes, esos agujeros se parecen enormemente” explicó Sera Markoff, copresidenta del consejo científico del EHT, en un comunicado que acompañó el anuncio.

“Eso prueba que la (Teoría de la) relatividad general se aplica” en ambos casos, añadió.

El astromo de la Universidad de Arizona, Feryal Özel, anuncio en la conferencia de prensa que la foto, muestra “la primera imagen directa del pequeño gigante en el centro de nuestra galaxia”

“Esta imagen muestra un anillo brillante que rodea la oscuridad, el signo revelador de la sombra del agujero negro”, dijo Özel. “La luz que escapa del gas caliente que gira alrededor del agujero negro se nos aparece como un anillo brillante. La luz que está demasiado cerca del agujero negro, lo suficientemente cerca como para ser tragada por él, eventualmente cruza su horizonte y deja atrás solo un vacío oscuro en el centro”.

La imagen presentada es fruto de varias horas de observación realizadas esencialmente en 2017, y luego de cinco años de cálculos y de simulaciones llevados a cabo por más de 300 investigadores de 80 institutos. La imagen es mucho más difícil de obtener que la de M87* porque el agujero negro en el centro de la Vía Láctea es mucho más pequeño y porque hay nubes de polvo y gases que se extienden sobre miles de años luz y lo ocultan.22-12-2021 Centaurus A es una galaxia activa elíptica gigante a 12 millones de años luz de distancia. En su corazón se encuentra un agujero negro con una masa de 55 millones de soles..

Astrónomos han producido la imagen más completa de emisión de radio del agujero negro supermasivo que se alimenta activamente más cercano a la Tierra.

POLITICA INVESTIGACIÓN Y TECNOLOGÍA
ICRAR/CURTIN AND CONNOR MATHERNE LSU
22-12-2021 Centaurus A es una galaxia activa elíptica gigante a 12 millones de años luz de distancia. En su corazón se encuentra un agujero negro con una masa de 55 millones de soles.. Astrónomos han producido la imagen más completa de emisión de radio del agujero negro supermasivo que se alimenta activamente más cercano a la Tierra. POLITICA INVESTIGACIÓN Y TECNOLOGÍA ICRAR/CURTIN AND CONNOR MATHERNE LSU

El gas que lo rodea solamente necesita doce minutos para dar la vuelta a este objeto galáctico, a casi la velocidad de la luz, mientras que en el caso del M87* necesita dos semanas. Eso significa que la luminosidad y la configuración del gas cambiaban muy rápidamente durante la observación.

“Es como si quisieras tomar una foto nítida de un perro que quiere atrapar su cola”, comentó Chi-Kwan Chan, un científico del EHT.

Los científicos del proyecto han buscado un anillo de luz (materia disgregada sobrecalentada y radiación que circula a una velocidad tremenda en el borde del horizonte de sucesos) alrededor de una región de oscuridad que representa el agujero negro real. Esto se conoce como la sombra o silueta del agujero negro.

Las dos imágenes que ahora poseen los científicos, y su comparación, permitirán el estudio detallado del comportamiento de la materia en condiciones extremas, con plasma a “miles de millones de grados, poderosas corrientes magnéticas y materia que circula a una velocidad cercana a la luz” explicó a AFP el profesor Heino Falcke, ex responsable del consejo científico del EHT que produjo la imagen del M87*.

Esas condiciones tan duras permitirán explorar fenómenos como las deformaciones del espacio-tiempo cerca de un objeto super masivo, precedida en la teoría general de la relatividad que Albert Einstein formuló en 1915.

Hay diferentes categorías de agujeros negros. Los más pequeños son los llamados agujeros negros de masa estelar formados por el colapso de estrellas individuales masivas al final de sus ciclos de vida. También hay agujeros negros de masa intermedia, un paso adelante en masa. Y finalmente están los agujeros negros super masivos que habitan el centro de la mayoría de las galaxias. Se cree que surgen relativamente pronto después de que se forman sus galaxias, devorando enormes cantidades de material para alcanzar un tamaño colosal.

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